© istock

Moest je er nog aan twijfelen: je hond of kat weet wel degelijk wat tijd is

1 november 2018

Er zijn duidelijke aanwijzingen gevonden dat dieren wel degelijk een besef hebben van het verstrijken van tijd. Elk baasje van een kat of hond had daar wel een vermoeden van, maar het kon nooit aangetoond worden.

Nu wel. De onderzoekers van het Weinberg College of Arts and Sciences van Northwestern University in de VS baseren zich op experimenten met muizen, maar dat maakt niet uit, want die hebben vergelijkbare reeksen zenuwcellen met elke diersoort, inclusief de mens.

De wetenschappers plaatsten een muis in een looprad in een virtual reality-omgeving. Tijdens de test moest de muis door een lange gang naar een deur lopen, waar hij zes seconden geduld moest hebben alvorens de deur openging. De muis kon daarna z'n weg vervolgen en kreeg aan het einde van de gang een beloning.

Na een aantal trainingssessies werd de deur in de virtual reality-omgeving onzichtbaar gemaakt. In het nieuwe scenario wist de muis echter nog steeds waar de nu onzichtbare deur zich bevond en wachtte alsnog zes seconden voordat hij verder liep om zijn beloning te krijgen.

Intern gevoel van tijd

Waar het om gaat is dat de muis niet weet wanneer de deur open of gesloten is omdat ze onzichtbaar is. De enige manier waarop de muis de test efficiënt kan oplossen, is om gebruik te maken van zijn interne gevoel voor tijd.

In het experiment bekeken de onderzoekers ook de hersenactiviteit van de muis. Zo namen ze de entorinale schors in de hersenen onder de loep. Dit is een gebied in de temporale kwab dat te maken heeft met geheugen en navigatie. Met behulp van twee-fotonmicroscopie (een methode om relatief diep en in detail het weefsel van dieren te bekijken) analyseerden de onderzoekers de zenuwcellen van de muis.

Daarbij ontdekten ze een voorheen onbekende reeks aan cellen die te maken lijken te hebben met de perceptie van tijd. Terwijl het dier over de gang rent, zijn een aantal van de cellen geactiveerd. Wanneer de muis bij de deur stopt, worden diezelfde cellen uitgeschakeld en wordt een nieuwe reeks cellen ingeschakeld.

Alzheimer

Die laatste reeks cellen lijkt alleen actief te zijn als het dier stilstaat. Daarnaast lijken deze cellen ook bij te houden hoe lang het dier aan het wachten is.

De cellen werken dus eigenlijk als een soort interne klok. Volgens de onderzoekers is hun studie ook relevant voor mensen met de Ziekte van Alzheimer. Zo vergeten mensen die aan deze ziekte lijden vooral wanneer er gebeurtenissen in tijd plaatsvonden. Dat zou wellicht te maken kunnen hebben met het wegvallen van functies in de entorinale schors – een van de eerste hersengebieden die door de ziekte wordt getroffen.

Volgens de onderzoekers zou het experiment met de onzichtbare deur kunnen helpen om Alzheimer vroegtijdig bij mensen op te sporen. Zo kan het experiment ingezet worden om hun perceptie van tijd te beoordelen.

Lees meer

Dit al gelezen?