Bengaalse tijgerwelpjes in de Olmense Zoo, die gespecialiseerd is in katachtigen.

Minister Weyts sluit Olmense Zoo

11 oktober 2017

De Olmense Zoo, na de Zoo in Antwerpen en Planckendael de grootste dierentuin in Vlaanderen, moet van minister Ben Weyts (N-VA) vandaag al dicht. Weyts trekt de vergunning van de zoo in omdat de dierentuin in Balen-Olmen al jaren de regels rond dierenwelzijn overtreedt.

De familie Verheyen, die de zoo uitbaat, heeft nog 60 dagen om beroep aan te tekenen bij de Raad van State, maar allicht moet er voor de bijna duizend dieren een nieuw onderkomen worden gezocht.

“Wie niet horen wil, moet voelen”, zegt Weyts in Het Laatste Nieuws. De zoo op de grens van de provincie Antwerpen met Limburg krijgt al tien jaar waarschuwingen en pv’s over de toestand waarin de dieren leven.

Eind augustus dook een filmpje op van een bezoeker dat toonde hoe een aapje een uur vastzat in een kooi met leeuwen. De gibbon was uit zijn kooi geglipt en kwam uitgerekend bij vier jonge leeuwen terecht.

In 2007 drong een vrouw in het verblijf van de jachtluipaarden binnen en werd er doodgebeten. Het 37-jarige slachtoffer was een regelmatige bezoeker van de zoo en ook meter van één van de jachtluipaarden. Ze had de sleutels van de gesloten kooien, achteraan in het park, kunnen bemachtigen.

Terugkerende problemen

Ondanks de vele boetes en de voortdurende vraag om aanpassingen kwam er geen structurele verandering. Zo kunnen de wilde beesten er niet schuilen voor de regen en worden uitwerpselen onvoldoende opgekuist. In de voederbakken werden rottende eendagskuikens aangetroffen en een luipaardwelp werd weggehaald bij zijn moeder om in een ronde kooi te zitten waar hij langs alle kanten kon worden bekeken.

Een terugkerend probleem is dat de zoo te veel dieren houdt en kweekt, wat steevast tot plaatsgebrek leidt.

Circus

De Olmense Zoo werd opgericht in 1976 door Louis Roofthoft en is officiëel voor het publiek geopend sinds 1980. De dierentuin wordt sinds maart 1995 beheerd door de familie Verheyen en is gespecialiseerd in katachtigen. Er komen jaarlijks 200.000 bezoekers en veel daarvan in de vorm van schoolreizen.

De vorige eigenaar, Louis Roofthooft, een gewezen kapitein uit de omgeving Antwerpen Haven, zocht midden jaren ’70 een plaats op het platteland om zijn privécollectie dieren onder te brengen.

Zijn oog viel op het huidige terrein vlak aan het kanaal Kwaadmechelen-Dessel. In 1976 vestigde hij zich in Olmen en bracht zijn dieren over naar zijn privé-park. Naast het houden van dieren was Roofthooft ook een circusliefhebber en werd er een grote tent naast het domein geplaatst waar dagelijks circusvoorstellingen werden gehouden.

In het begin was hij vaak de enige bezoeker van het circus en werkten de artiesten als dierenverzorgers in de zoo. Toen hij begin jaren 90 overleed, werd het park te koop aangeboden.

Van 9.000 naar 200.000 bezoekers

In 1995 nam Charel Verheyen het park over. Toen trok het park ongeveer 9.000 bezoekers.

De eerste jaren werd de bestaande infrastructuur grondig aangepakt: dieren kregen meer ruimte in de vorm van eilanden en natuurgetrouwe verblijven. Geleidelijk aan werden nieuwe projecten opgestart en de dierencollectie uitgebreid waardoor het privé-park uitgroeide tot een volwaardige privé-dierentuin. Verder kwamen er onder meer een nieuw restaurant, een tropenhal, een savannegebied en een berenbos.

De zoo en het circus waren zonevreemd, maar een provinciaal ruimtelijk uitvoeringsplan stelde dit in regel. De zoo figureerde ook in verschillende televisieprogramma’s.

De Olmense Zoo is gespecialiseerd in katachtigen. Er zitten Afrikaanse leeuwen, Siberische tijgers, witte Bengaalse tijgers, zwarte panters, Euraziatische lynxen, servals, caracals, en poema's. Sinds 2013 bezit het park ook een koppel nevelpanters. Verder heeft de zoo nog een ruime collectie vogels, zoals papegaaien, uilen, arenden, flamingo's, kraanvogels (zoals de Australische saruskraanvogel) en ibisachtigen (zoals de puna- en de brilibis).

Lange tijd was de zoo gespecialiseerd in jachtluipaarden, de hobby van de nieuwe eigenaars. Jarenlang werd getracht een fokprogramma op te zetten, doch zonder echt succes. Aanvankelijk werden de jongen ook opgevoerd in het circus, waar kinderen ermee op de foto mochten. Herhaaldelijk werden nieuwe dieren uit het wild ingevoerd.

Lees meer

Dit al gelezen?