Aardachtige planeten ontdekt in leefbare zone rond Tau Ceti. En da’s niet eens zo ver weg

10 augustus 2017

Tau Ceti is de dichtstbijzijnde alleenstaande zonachtige ster, op een afstand van 11,9 lichtjaar van onze aarde. De ster lijkt in meerdere opzichten op onze zon en nu blijken er wel degelijk vier planeten rond Tau Ceti te draaien die op de onze lijken. En twee daarvan zouden zelfs vloeibaar water kunnen hebben. 

Niet zo ver weg is uiteraard relatief: met onze huidige techniek zou het nog meer dan honderd jaar duren voor we in de buurt geraken. Maar, naar kosmische normen is dat wél vlakbij.

Tau Ceti lijkt in meerdere opzichten op onze zon: vrijwel dezelfde spectraalklasse en een vergelijkbare kometenwolk. De ster heeft ongeveer 81% van de massa en 77% van de diameter van de zon, maar slechts 59% van de lichtsterkte. Desalniettemin kan je ze met het blote oog zien vanop aarde.

Het is een oude ster, de leeftijd wordt geschat op 10 miljard jaar (de zon is 5 miljard jaar oud). In een astronomisch artikel gepubliceerd op het web in 2012 werd al gesuggereerd dat er vijf planeten rond Tau Ceti draaiden.

Het blijken er nu vier te zijn. Het bestaan van de vier planeten leiden onderzoekers af uit kleine schommelingen in de beweging van Tau Ceti. Die schommelingen worden veroorzaakt door de zwaartekracht van de vier planeten.

Superaardes in de leefbare zone

De vier planeten zijn rotsachtig en qua grootte vergelijkbaar met de aarde. De kleinste planeet heeft een massa die ongeveer 1,7 keer groter is dan de massa van de aarde.

Twee van de vier planeten zijn zogenaamde “superaardes: rotsachtige planeten die groter zijn dan de aarde, maar kleiner dan Neptunus. De twee superaardes staan het verst van Tau Ceti af en bevinden zich in de “leefbare zone”.

Planeten in een leefbare zone staan dicht genoeg bij hun ster opdat vloeibaar water op het oppervlak van de planeten niet bevriest, maar ver genoeg van hun zon zodat eventueel vloeibaar water op het oppervlak van de planeten ook niet verdampt. En: waar water mogelijk is, is ook leven mogelijk.

De grote "maar"

Maar ... al sinds 1960 is door de voorganger van het SETI project gezocht naar tekenen van leven vanuit het Tau Ceti-stelsel. En we hebben nog altijd niks gehoord. Komt bij dat we ondertussen weten dat het stelsel erg onvriendelijk is voor leven: er komen tien maal zoveel kometen en planetoïden voor als in ons zonnestelsel en als gevolg daarvan zijn botsingen zo frequent dat leven zoals wij dat kennen moeilijk of quasi onmogelijk is.

Sommige onderzoekers zijn van mening dat leven echter wel mogelijk is als er een grote Jupiter-achtige planeet de binnenplaneten afschermt van de kometenwolk. Als die er is, is ze nog niet ontdekt.

Lees meer

Dit al gelezen?