Stammen we hier van af? 13 miljoen jaar oud mensaapje gevonden in Kenia

10 augustus 2017

Wetenschappers hebben in Kenia een schedel gevonden van een mensaapje dat dertien miljoen jaar geleden leefde. De vondst is belangrijk, want ze biedt nieuwe inzichten in de evolutie van de mens.

Het mensaapje leefde in de tijd voor de mensachtigen zich hadden afgescheiden van de mensapen. Die ontwikkeling begon pas zo'n zeven miljoen jaar geleden. Er is nog weinig bekend over wat daaraan voorafging.

Er waren eerder wel botresten en tanden van mensapen uit die tijd gevonden, maar nog geen intacte schedel.

Het aapje dat zo’n dertien miljoen jaar geleden leefde in het noorden van wat nu Kenia is, had een kop die niet groter was dan een citroen.

Vulkaan

Het diertje, waarvan het geslacht niet kon worden vastgesteld, overleed toen het een jaar en vier maanden oud was. Een vulkaanuitbarsting is Alesi vermoedelijk fataal geworden, want het aapje werd gevonden onder een dikke laag as.

Dat was een meevaller voor de paleontologen, want dat heeft de goede conservatie van de schedel mogelijk gemaakt.

Alesi betekent overigens “voorouder” in de taal van de stam in wiens gebied de schedel is gevonden.

Mensaap

Het fossiel is, ondanks zijn hoge leeftijd, nog in zeer goede staat. Alesi lijkt met zijn kleine snuit op een jonge gibbon. Maar het is zeker een mensaapje. Het evenwichtsorgaan in het binnenoor is te klein in verhouding tot de rest van het lichaam. Bij gibbons is het evenwichtsorgaan juist relatief groot, omdat de dieren snel door de bomen moeten kunnen slingeren.

De vondst geeft verder mogelijk antwoord op de vraag waar de mens(aap) vandaan komt. Gelijktijdige ontwikkeling in Azië wordt door deze ontdekking wellicht uitgesloten.

Dit al gelezen?